蒸馏,是萃取精油最常使用的方法,并区分为“蒸气蒸馏”( Steam Distillation )和“水蒸馏”( Water Distillation ) 两种方式。事实上,根据许多药书的说明,蒸馏法是萃取精油的唯一方法,用其它方法所得到的,称为精质或原精。

甲:蒸气蒸馏法:植物材料多放置在蒸馏器内的筛架上,一般花朵、叶子等植物部位,可以直接放入(如果经过其它的加工,精油的成分会发生变化,例如:玫瑰、香蜂草,都比较脆弱,不可以加工。但是有些植物精油不一样,例如洋甘菊,需要先做干燥处理。)然后在容器底部,以低压加热燃烧的蒸汽往上灌入。当炙热的蒸气充满在容器里会将植物团团包围,这时精油就会突破植物的储油细胞释放出来,并且随着水蒸气通过上方的冷凝管,最后引入冷凝器内。冷凝器是一个螺旋形的管子,周围环绕着冷水,可以使蒸汽冷却转化为水,最后流入底下的收集瓶内,再依照比重与密度的差异,分离为精油与花水 ( Floral Water )(或称为纯露、纯蜜)。本方法的缺点是蒸馏法的温度过高,容易破坏精油中一些比较脆弱的成分。这使得萃取出的精油香味与原有植物中所蕴含的芳香精质有所不同,尤其是姜及黑胡椒精油特别明显。一些原来具有强烈扑鼻味道的刺激辛香植物,通常其气味会受蒸馏的热气所破坏。

有些精油可能需要重蒸一次,萃取重要成分,这种方式,称为“回流蒸馏法”(Cohobation ),例如,玫瑰花,经过蒸馏之后,玫瑰之中水溶性的“苯基乙基醇(Phenethyl alcohol)”,会留在花水内,因此玫瑰花水有浓厚的玫瑰味,但是玫瑰精油,却少了最重要的成分,所以,玫瑰花水必须再次蒸馏,取出“苯基乙基醇”,再放回第一次蒸馏所得的精油内,这时候两次蒸馏工艺所得到的,就成为知名的“奥图玫瑰(Rose Otto)。

如果,某些精油,例如尤加利、白千层初步蒸馏之后,依然有杂质在内,便需再一次或多次蒸馏,保证精纯无杂质,这种方式,称为“精馏法(Rectification Distillation)这是一种再次蒸馏的程序,除了可去除灰尘等微量的残留物,也可以降低杀虫剂或除草剂的疑虑。
不过,就芳香疗法的观点而言,精馏的精油不一定具有更好的质量与疗效。

此外,亦有些精油依靠蒸馏的时间来定出精油的级数,就采用“分时段蒸馏法(Fractional Distillation)”
例如﹕依兰依兰精油(Ylang Ylang oil)
最初一小时蒸出来的依兰依兰油被称为特级依兰依兰精油(Ylang Ylang extra)
第二次,约在二、三小时后,蒸馏所收集到的便称为一级依兰依兰精油(Ylang Ylang 1st)
第三次,约在三、四小时后,蒸馏所收集的便是二级依兰依兰精油(Ylang Ylang 2nd)
而最后一次,通常超过一天,即第四次蒸馏所收集的便称为三级依兰依兰精油(Ylang Ylang 3rd)
质量最好的级数,就是是第一道蒸馏的特级依兰依兰油!

附:“扩散渗透法 HYDRO-DIFFUSION or PERCOLATION”
这种萃取法虽然比「二氧化碳萃取法」更晚出现,但它其实是从「蒸气蒸馏法」演变而来的──其萃取方式与意大利咖啡壶相似──蒸气从上而下地贯穿渗透植物后,沿着导管、进入冷却系统后,蒸气便冷凝回液体状态,即可得到精油与花水。

这个方法目前尚未普遍流行,但他很适合提炼木质或强韧的植物组织中的精油,例如提炼洋茴香、茴香等植物种子中的精油。这些精油使用一般的蒸馏法萃取需要十二个小时,但使用扩散渗透法却只要用四个小时就够了。较短的生产时间不但比较经济,还能获得品质较高的精油。

精油提炼后需要再精炼更纯者,或者色泽变黑者,则可再用真空蒸馏法来精炼,蒸汽仅作为加热用,并不与精油接触。

乙:水蒸馏法:依照植物与水位的高低又可分为两种

1: 水上蒸馏

水上蒸馏就是把需要蒸馏的物料放在蒸馏锅内的筛板上,筛板下面灌入清水,清水的液位以不接触到物料为好。可以用火直接加热锅内的水、通入高温水蒸气加热锅内的水、或用用电夹套加热锅中的水,使之产生蒸汽达到蒸馏的目的。因为植物与水并未真正接触,比较像蒸气蒸馏法。

2:水中蒸馏:

水中蒸馏就是把需要蒸馏的物料放入蒸馏锅内,锅里灌入清水,清水与物料的比例因物料不同有所区别。可以用火直接加热锅内的水、通入高温水蒸气加热锅内的水、或用电夹套加热锅中的水,使水沸腾产生蒸汽达到蒸馏的目的。

使用水中蒸馏法时,植物原料完全浸泡在水中,然后进行加热。水的存在,可以避免精油的过热、进而确保精油的质量。此方法使用的压力和温度都比较低,所以特别适用于橙花、玫瑰等对热敏感精油。不过,由于水蒸馏的过程较缓慢,所以并不适合那些接触热水过久会受到破坏的精油,尤其是酯类含量高的精油脂(熏衣草等)。

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