这一套运用”高压、低温”的萃取方式开始于1980年代,其仪器与设备非常复杂且昂贵,其精油标示为“CO2 Extraction”。这种萃取方式全程都在一个密闭的反应槽中进行,所需的时间非常短,只要几分钟即可(蒸馏法最少需要1个小时)。

其原理在于先利用二氧化碳处于高压下的液体状态,将植物的芳香分子萃取出来;再利用压力的改变,轻易地将二氧化碳气化,便可得到精油。

和正统蒸馏法相比较,二氧化碳萃取法所得到的精油,因为温度低香气十分完美。它含有较少的帖烯、较多的酯类,更接近天然植物体中的状态。这种萃取法并不适用于所有的精油,有时会产生一些乳化物。

虽然这种方式萃取出来的植物精油会非常接近植物内原有的芳香物质组成,算是一种相当完美的萃取法。然而,这种萃取法所使用的器材不仅仅数量庞大,而且非常昂贵。拿它来萃取精油往往需要好几年的时间来平衡成本。直至今日,用超临界二氧化碳萃取出的精油价格仍十分昂贵。

这种萃取法远比书中所描述的还要复杂,简单来说就是将二氧化碳的气体增压至非常高的程度(有如海平面以下3英哩的压力、200倍的大气压力),这样高气压的气体能够溶解植物中的芳香精油。当压力降低(降至100倍的大气压力),这时二氧化碳会由液态变为气态,因此就能将仍处于液雾状态的植物精油分离搜集出来。与溶剂萃取法相较,这样的萃取方式不会有任何的溶剂残留。当然,也有些人质疑二氧化碳属于一种酸性气体,因此这样的萃取方式或多或少会破坏精油中的化学物质结构。

大致说来,超临界二氧化碳法所萃取出的精油:其萜烯类的比例较少,而酯类较高,并且会出现一些蒸馏法所无法萃取出来的大分子物质。由于许多精油中的萜烯类物质是透过蒸馏程序的变化产物,含萜烯较少的超临界二氧化碳萃取精油( 其他化学物质组成比例也相对不同 )会比较接近自然植物中的原有精质结构。但令人惊讶的是,这样接近天然也未必就好。以姜为例,用超临界二氧化碳萃取出的姜精油气味自然胜过蒸馏的姜精油,然而却也容易刺激敏感性肌肤。除了价格昂贵之外,超临界二氧化碳萃取的精油还有一项缺憾,那就是很少有厂商愿意提供,并不容易买到。

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