在芳香疗法当中,通过嗅觉产生的功效强大又神秘。强大:是因为精油的芳香大大地抚慰人的身、心、灵,还在另一个庞大领域(宗教),有各种繁复的焚香仪式。另外,全世界的香水产业,更不可能如此繁荣昌盛。神秘:是因为嗅觉,我们已经知道不少,但是,就像冰山,隐藏的部分,总比能看到的多很多。

“嗅觉是无所不能的魔法师,能送我们越过千里,穿过所有往日的时光。”──海伦凯勒

把嗅觉比喻成“无所不能的魔法师”的确是相当贴切。嗅觉是沉默的知觉,无言的官能,我们只有在光线足够时,我们才能看;唯有在嘴里有食物时,我们才能品尝;只有在与人或物接触时,我们才能摸;只有在声音够响时,我们才能听;但我们却随着每一次呼吸,就算你不愿意,你也必须时时嗅闻。蒙上眼睛,你就看不见;盖上耳朵,你就听不到;然而你捂住鼻子想停止嗅闻,就会死亡,所以,就算不是芳疗师,也该让身边散发一些天然植物的香气。

从生物的角度看,许多的哺乳动物(尤其是雄性),靠留下自己的气味,来确定领域(Territory),强烈的气味扩大了他们的存在,伸张了他们的势力范围。涂抹随着时间而更精致,约在公元四百年的希腊作家推荐以薄荷涂在手臂上,迷迭香用在膝盖,肉桂、玫瑰则用在下颚或胸部,杏仁油则用在手和脚,在古罗马,人们都在香水中沐浴,把衣服浸泡在香水中。罗马斗士在作战之前,全身都抹上芳香乳液并且如同希腊人,身体各部位香气均不同.

海伦凯勒的嗅觉经验,特别强调的,是嗅觉唤起了记忆,的确,就像莫里斯(Edwin T. Morris)在《香味》一书中所指出的:“气味几乎没有短期的记忆。”更特别的是,气味激励学习和记忆的能力。就学习场合而言,美国辛辛那提大学(University of Cincinnati)相关测验已显示,空气中加入香气可提高整体打字速度和工作效率。他们让受试者戴上面罩做电脑打字测验,有的面罩中加入纯氧气,有的加入胡椒薄荷精油,然后比较他们打字的出错率;戴上胡椒薄荷面罩的电脑操作者出错率比另一组少25%;在工作场所也不乏显着的例子,日本鹿島建设公司副总Junichi Yagi使用精油改善办公人员的效率及降低压力,经长期实验,发现早上柠檬,中午茉莉,下午熏衣草效果最好,至于在改善工作效力方面。柠檬精油最突出,可以使打字错误率下降54%,橙花的降低33%,熏衣草则降低21%。

嗅觉与记忆力的关联,也有令人感伤的一面。我们的嗅觉随年华老去而减弱,在中年时却达到巅峰。阿尔茨海默症(阿兹海默症Alzheimer’s disease)患者通常在失去记忆时,也同时失去嗅觉(两者密切关联),最新的研究更发现嗅觉的损失或许要比Alzheimer’s disease的典型症状(如:痴呆,记忆力丧失,智力下降,偏执等)出现得更早。通过嗅觉功能的检查和监测可为Alzheimer’s disease的早期诊断和治疗提供了新的研究方向。

所以,人类和动物所有感觉中,嗅觉的确是最神秘的领域,对嗅觉的研究也一直还处于探索阶段。说嗅觉是最古老、最原始的感觉,是因为嗅觉中枢属于神经系统的古皮质,有较高的保守性;从脑部的进化和发育进程来看,嗅觉与生命活动中多种本能行为密切相关,如觅食、择偶、躲避天敌、母婴接触、繁衍生殖、同种之间的传递讯息、情感交流等。嗅觉与脑高级功能关系密切,嗅觉的记忆特别“持久、难忘”,嗅觉可影响情绪。劳累后置身于花草丛或闻一些芳香的香气可使记忆力、理解力、判断力、决策力明显增强,嗅觉是生物适应纷繁复杂自然界的有力武器。感受器、嗅球和大脑嗅觉中枢就三位一体地形成了嗅觉感受和传导路线,许多特异气味的神经线路也就永久固定连接起来,嗅觉和气味的感知就自然而然地形成了。

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