人的鼻腔有约60-1000万个嗅觉感觉细胞。神经细胞中,只有嗅觉神经细胞是唯一跟外界连结的神经细胞(其他的神经细胞都不直接与外界接触),很容易受到各种侵扰,因此在演化过程中培养出再生能力(其他的神经细胞都没有再生能力),因此嗅觉细胞可以经由锻炼、培养而变得更敏锐,嗅闻能力可以提升。嗅觉神经细胞再生的速度约四至八个星期。所以被鼻塞、过敏性鼻炎困扰的人有可能“耳目一新”,原因就是嗅觉神经细胞是非常罕见的“可再生的神经细胞”。直接和外界接触背后的意涵是:它让我们能直接感受和捕捉外界讯息。保持敏锐的嗅觉,意味着我们对于讯息的捕捉会更精准,增进对世界的理解与自我的掌握。这就是嗅觉系统有趣的地方,嗅觉细胞一旦更新,我们所捕捉到、吸闻到的“世界”也就更新了,仿佛进入一个全新的世界。再加上一些文学家的想象力,每个人都可以变得比较像海伦凯勒。

一个嗅觉神经细胞可以捕捉多种不同的气味,但是能捕捉的强弱不同,某些细胞对茴香的味道可能束手无策,但特别能接收橘子的味道,也有些嗅觉感受器对花香类感受特别强,要看受体的形状吻不吻合,嗅觉感受器可以接收不同的气味分子,只是程度不一,所以芳香分子越完整的(没有去萜烯的、没有人工混掺的、没有经过改造的)比较能满足芳香分子的嗅觉感受器,一个气味里有很多不同的分子,因应不同的分子,就一定要用那么多的嗅觉感受器受体等待迎接他们;如果经常使用单调的、人工合成的香气,其分子“表情”不够多,会有很多嗅觉感受器受体等不到能够跟它结合的分子,时间一久就会变迟钝、判断力降低。初学芳香疗法的人常有个错误的观念,认为初学者可以先使用便宜、品质不佳的精油,但其实初学者更应该在一开始就用品质好的精油来锻炼自己的嗅觉,才能培养出对精油品质的判断力。

嗅觉感受器(神经细胞)必须穿透鼻黏膜,捕捉溶解的芳香分子,因此黏膜的健康程度会决定捕捉芳香分子的能力。黏膜健康程度取决它的厚薄和分泌黏液的能力,所以提升嗅觉感受,必须锻炼、保养黏膜:用2%浓度精油(如薰衣草、鼠尾草、迷迭香)+植物油(玫瑰果油或甜杏仁油),每日早晚涂抹鼻腔,对过敏性鼻炎或空气污染而损伤的鼻子都适用。在空调或机舱中鼻粘膜容易干化,捕捉气味分子的能力降低,这个方法可以保持黏膜的健康和湿润度;或者也可以棉棒沾取纯露(迷迭香、鼠尾草)清洁鼻腔,洗掉黏附的细菌及脏污,也同时强化黏膜本身机能。此外,我们的神经细胞的外围都有髓鞘(脂肪酸结构),如果脂肪酸摄取不足或是品质不良,髓鞘负责的讯息传到容易被阻断或传导不完全。所以,在食物中随时补充脂肪酸是必要的。

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